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Guidelines on Action for Children in the Justice System in Africa

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Temas de las Sesiones

Los temas propuestos para las distintas sesiones de la conferencia son:

  • La justicia para niños - Los marcos jurídicos y de política
  • Los sistemas de justicia juvenil: la experiencia global y African
  • Desvío y la justicia restaurativa como alternativas a la privación de la libertad
  • Armonización de las legislaciones de África
  • Protección jurídica de los niños en África

1. Justicia juvenil - Marcos jurídicos y normativos regionales e internacionales

Con la excepción de Somalia, que sigue siendo sólo un firmante, todos los Estados Africanos han ratificado la Convención de Naciones Unidas sobre los Derechos del Niño (1989) (CDN), que es uno de los instrumentos mas importantes que establece las normas internacionales en materia de la justicia de menores.

Artículo 37 (b), la Convención exige a los estados para asegurar que:

Ningún niño sea privado de su libertad ilegal o arbitrariamente. La detención, el encarcelamiento o la prisión de un niño se llevarán a cabo de conformidad con la ley y se utilizará tan sólo como medida de último recurso y durante el período más breve que proceda.

Además, la Carta Africana sobre los Derechos y el Bienestar del Niño (Carta Africana para la Infancia) ofrece, completa y en algunos casos provee más altos estándares internacionales sobre los derechos del niño. La Carta Africana sobre los Derechos y Bienestar del Niño, en virtud del artículo 17 (1) pide un "trato especial" para un niño acusado o declarado culpable de haber infringido la ley penal. En virtud del artículo 17 (3), el tema del trato especial se elabora para incluir "la reforma del niño, la reintegración en su familia y la rehabilitación social". Se considera que esto ha dado paso a la expansión de las prácticas de restauración y las políticas en la administración de justicia de menores en África.

Las Reglas mínimas para la administración de justicia de menores de las Naciones Unidas (Reglas de Beijing) (aunque no vinculante) son quizás las directrices más importantes hasta la fecha para mejorar la calidad de la justicia juvenil en todo el mundo. De acuerdo con el artículo (5) (1), "el sistema de justicia juvenil se hará hincapié en el bienestar del menor y se asegurará de que cualquier reacción a los delincuentes juveniles siempre será proporcional a las circunstancias del delincuente y del delito. Por lo tanto, este artículo exige, y alienta la evasión de las sanciones punitivas. Como un movimiento digno de mención, las presentes normas se han incorporado en el Manual de implementación de la Convención sobre los Derechos del Niño en 1998. [1]»

Las Naciones Unidas han elaborado una nueva estrategia para apoyar la realización de los derechos humanos, la reducción de la pobreza y los Objetivos de Desarrollo del Milenio, e hizo una contribución a la agenda de la coherencia de la ONU en el Estado de Derecho: la "justicia para acercarse a los niños", cuyo objetivo es:

Asegurarse de que los niños, definido por la Convención sobre los Derechos del Niño como todas las personas menores de dieciocho años, estén mejor atendidos y protegidos por los sistemas de justicia, incluyendo los sectores de la seguridad y el bienestar social. En concreto, tiene por objeto garantizar la plena aplicación de las normas y estándares internacionales para todos los niños que entran en contacto con los sistemas de justicia y otros sistemas relacionados, como víctimas, testigos y presuntos delincuentes, o por otras razones donde el sistema judicial, administrativo del estado, o la intervención no estatal administrativa o judicial sea necesitado, por ejemplo en cuanto a su cuidado, custodia o protección».[2]

2. La legislación sobre la justicia juvenil en África

Aunque con diferentes grados de sofisticación, cada país Africano tiene una especie de sistema de justicia juvenil en su lugar. En algunos países, las normas internacionales importantes han encontrado su camino en la legislación nacional. Por ejemplo, la regla de los Derechos del Niño que la detención debe ser el último recurso y sólo se utilizarán para el "período más breve que proceda" se ha incluido como un principio en la Constitución de Sudáfrica.[3]

Para un número de otros países africanos, la ratificación de la Convención y la Carta Africana proporcionan un clima en el que se vuelven a examinar las leyes sobre los niños, en particular las leyes relativas a la asistencia infantil y protección de la infancia. Así la ley ha sido instituida en diferentes países como Ghana, Kenya, Namibia, Sudáfrica, Tanzania y Uganda, incluyendo los actos para la Infancia y Planes Nacionales de Acción.

Por ejemplo, el acta sobre los Derechos del Niño en Kenya 2002, prohíbe cualquier forma de privación de libertad para los niños. Tras la adopción de una declaración de culpabilidad, el tribunal puede poner al niño en un programa de libertad condicional, o

ponerlo al cuidado de un adulto o de una institución de caridad, o de un centro de rehabilitación, o asesoramiento, o de una institución profesional que provea educación o formación, o con el servicio comunitario. También puede dejar al niño en libertad o ofrecer una solución amistosa. [4]

Algunos progresos se han observado en algunos países sobre la aceleración de la toma de decisiones del ministerio público. Una de las características esenciales de los sistemas de justicia de menores en África es la longitud de tiempo que toma el proceso de ensayos, lo que significa que los niños a menudo pasan largos períodos en los servicios de bienestar (cuyo mantenimiento es deficiente) y en las cárceles, a la espera de la conclusión de sus casos. Un ejemplo encomiable en este sentido es el proyecto “encadenado” de Uganda, cuyo objetivo es mejorar la eficiencia del sistema de justicia penal y hacer posible que los juicios que incluyen a los niños sean adelantados. Sudáfrica también tiene un procedimiento que permite pre-selección poco después de la detención con miras a acelerar la recopilación de la historia social tanto como sea posible y la información relativa a la comisión del delito. Esto ha permitido una pronta toma de decisiones sobre las prosecuciones en cuestiones tales como la liberación de los niños en libertad bajo fianza o en el cuidado de los padres, así como la desviación.[5]

Por último, mientras que muchos países hicieron avances muy positivos en la ley y frente a la formulación de políticas, la mayoría parece haber tenido problemas significativos en la aplicación de sus disposiciones legislativas y políticas. En Sierra Leona, por ejemplo, un tribunal de menores especializados se reúne una vez a la semana, y fallan en satisfacer las demandas de los muchos niños que están a la espera de un juicio. Los retrasos en el sistema significa que muchos niños 'escapan' de la casa de detención preventiva. Del mismo modo, en Uganda y Sierra Leona, los jóvenes tienen dificultades para asistir a sus sesiones de la corte debido a problemas de transporte, junto con la falta de procedimientos y directrices operacionales en los centros de detención provisional. Otros problemas relacionados con este son la falta de conocimientos sobre la mejor manera de tratar a los niños por debajo de la edad de responsabilidad penal, y la violencia contra los niños en el sistema de justicia, etc.

3. Extrajudiciales y la justicia restaurativa como alternativas a la privación de la libertad

Las Reglas de Beijing y la Convención sobre los Derechos del Niño estipula que el recurso a la privación de libertad como pena debe ser un último recurso y debe ser utilizada

durante el menor tiempo posible. El uso de sanciones alternativas para los delincuentes menores de edad es altamente recomendado. El principio de "último recurso" en relación a la sentencia significa que la privación de la libertad, no debe exigirse a menos que los objetivos de la medida (principalmente la rehabilitación) no pueda, en opinión del juez, ser lograda en un entorno sin custodia.

El desvío es el acto de dirigir a niños en conflicto con la ley fuera del sistema formal de justicia penal y, en particular, lejos de los procesos judiciales formales. Junto a las alternativas a la detención, la desviación es un componente importante de la justicia restaurativa. El Comité recuerda a los Estados que mayor cuidado se debe tomar para garantizar que los derechos humanos del niño y las garantías legales sean plenamente respetados y protegidos. Los niños en conflicto con la ley, incluidos los reincidentes, tienen derecho a ser tratados de una forma que promueva su reinserción constructiva en la sociedad (artículo 40 [1] de la Convención).

Los procesos de justicia restaurativa incluyen la mediación, la conciliación y otras medidas que pueden actuar como alternativas al proceso judicial. Sin embargo, estos sistemas carecen en la mayoría del sistema de justicia de menores  en África, con más de un 90% de niños que van a través de un sistema de justicia formal.

El continente también cuenta con algunas buenas prácticas de diversión. Para citar ejemplos de algunos países, la Ley de Justicia para los menores en Ghana prevé la utilización de una serie de penas alternativas, así como los enfoques de justicia restaurativa, incluyendo conferencias de grupo familiar. La Ley permite el uso por la policía de una advertencia (pre-juicio) formal o informal, cuando "representa el mejor interés para el menor". El acta sobre la Infancia en el país, establece paneles para la Ley de justicia de menores para hacer frente a menores denuncias penales contra los niños. El panel está diseñado para ayudar en la mediación entre víctimas y delincuentes en delitos menores que afectan al niño, los resultados pueden incluir una disculpa, restitución o servicio a la comunidad.

El Estatuto de los Derechos del Niño de Uganda promueve el enfoque de garantizar que las familias y las comunidades participen plenamente y que el sistema formal de justicia sea utilizado como último recurso.

La ley sobre los Derechos del Niño en Kenya, prevé una serie de opciones por medio de la cual el tribunal puede hacer frente a un proceso penal de menores, en particular en relación a las penas alternativas.[6]

Un proyecto de ley en Lesotho (Carta sobre la Protección de la Infancia y el Bienestar en Lesotho, 2004) ha sido elaborada y diseñada, de acuerdo con los sistemas de justicia de menores en los Estados de África del Sur, Uganda y Ghana. El proyecto de ley prevé la creación de un comité sobre la justicia de menores en las aldeas, esto comprende del jefe de la aldea y otros seis miembros elegidos por la comunidad, ellos pueden convocar a un círculo abierto de curación del pueblo, o una mediación entre víctimas y delincuentes. La mediación entre la víctima y el delincuente tiene como objetivo, entre otros, "ofrecer a el infractor la oportunidad de pedir disculpas, ofrecer información y desarrollar planes de reparación y perspectivas de ganancia para el crecimiento personal".[7]

En 2006, se informó que veintidós jefes de las aldeas principales fueron capacitados en materia de justicia restaurativa. El modelo de Lesotho ha sido apodado como "un esfuerzo encomiable para combinar la justicia reparadora actual con las estructuras tradicionales [a la justicia de menores]».[8]

Los programas de desvío además se aplican en países como Namibia, Sudáfrica y

Zambia. El sistema de Sudáfrica es quizás el más avanzado de todos. El acta de 2008, sobre la justicia juvenil en este país, dedica un amplio capítulo sobre la cuestión de la desviación, cuyos objetivos, de acuerdo con la Ley, son:

• Promover la reconciliación entre el niño y la persona o comunidad afectada por el     daño causado por el niño (artículo (51) (g))

• Evitar la estigmatización del niño y prevenir las consecuencias negativas que fluyen a causa del sistema de justicia penal ((sección (51) (h));

• Promover la dignidad y el bienestar del niño, y el desarrollo de su sentido de autoestima y su capacidad para contribuir a la sociedad (((51) (k)).

4. Armonización de las legislaciones de los niños en África

Todos los países de África, con la excepción de Somalia, han ratificado la Convención de Naciones Unidas sobre Derechos del Niño (CDN). Además, 43 países del continente han ratificado la Carta Africana sobre los Derechos y el Bienestar del Niño, con lo que se comprometen con los principios a que las disposiciones de estos tratados sean

respetados y observados en la legislación y la práctica. El problema, sin embargo es el grado en que los instrumentos internacionales son domesticados o armonizados con la legislación nacional. Todavía queda una amplia brecha entre las obligaciones internacionales y acciones nacionales, entre el derecho y la práctica. La falta de una legislación armonizada que se refiere a los niños en muchos países africanos es un aspecto clave del problema. La ausencia de un entramado jurídico hace que la aplicación y promoción se complique. Esta conferencia por lo tanto, resaltará los esfuerzos ya realizados por ACPF y sus socios para que las partes interesadas reflexionen sobre las legislaciones existentes y los marcos de política. La conferencia discutirá la necesidad de que los gobiernos africanos examinen y aborden las discrepancias existentes para la promoción y protección de los derechos del niño.

5. Protección jurídica de los niños en África

Los países garantizan la protección jurídica de sus niños a través, entre otras cosas, de las disposiciones constitucionales y mediante el establecimiento de una legislación específica para hacer frente a las violaciones de los derechos de los niños, incluidos los códigos penales y civiles y los estatutos de los niños.

Aunque muchos países han hecho grandes progresos en la implementación de marcos legislativos y de políticas, la aplicación ha sido deplorablemente inadecuada. Este último se atribuye a una letanía de factores, incluyendo un conocimiento limitado sobre los derechos del niño por parte de los órganos de aplicación de la ley, también a la falta de instalaciones adecuadas y la baja moral del personal, la falta de mecanismos y procedimientos para denunciar los abusos, la falta de servicios adecuados de apoyo jurídico y psicosocial para los niños víctimas de abuso y problemas de actitud, especialmente cuando se trata de casos culturalmente sensibles.

Hay también cuestiones relacionadas con las discrepancias en la definición de un niño en las distintas leyes dentro de un país o entre las normas previstas en las normas internacionales y los consagrados en la legislación nacional. Urge decir que la protección jurídica que debe darse a los niños y  a sus derechos depende en gran medida en como los países definen un niño. De acuerdo con la Convención, el niño se define como todo ser humano menor de dieciocho años de edad. Sin embargo,  existe una amenaza a la protección de los niños en muchas partes del continente debido a la falta de algunos países a tener una definición general de un niño y, como resultado de las ambigüedades que rodean la edad mínima de las cuestiones relacionadas, como el matrimonio y el consentimiento sexual. Por ejemplo, no existe una edad general definitiva de un niño, ya sea en las constituciones de muchos países o en su legislación específica.

Además, en lo que respecta a la edad mínima de responsabilidad penal, dos tercios de los países han establecido un mínimo que sea igual o superior al mínimo recomendado de 12.

Otro gran desafío es el tema que rodea la existencia de múltiples ordenamientos jurídicos en cualquier país, incluyendo las leyes de costumbre y formales que rigen los derechos humanos, incluidos los derechos de los niños y la justicia de menores, y no menos importante, su incompatibilidad habitual. Esto es más agudo en el caso de las prácticas tradicionales como la mutilación genital femenina y el matrimonio precoz que a menudo son tolerados por el ordenamiento jurídico de costumbre.

Esto ha resultado en el fracaso de las legislaciones nacionales para proteger adecuadamente a los niños contra la explotación y las prácticas tradicionales nocivas.

Las experiencias y las diferencias en lo que respecta a la protección jurídica de los niños en África, así como propuestas para salir adelante serán presentadas en esta conferencia.


[1] Winterdyk, J. 2003. “Introduction” (pp. xi-xxvii) in Winterdyk, J. (ed). Juvenile Justice Systems: International Perspectives. Toronto: Canada Scholar’s Press.

[2] UN Approach to Justice for Children - guidance note of the secretary general: http://www.unrol.org/files/RoL_Guidance_Note_UN_Approach_Justice_for_Children_FINAL.pdf

[3] Section 28(1) (g).

[4] Section 28(1) (g).

[5] Sloth-Neilson, J. 2004. “Policy development: change and reform within existing justice systems.” In Sloth-Neilson, J. (ed). Child Justice in Africa: A guide to Good Practice. Community Law Centre: University of the Western Cape

[6] Sloth-Neilson, J. 2004. “Law reform initiatives in Africa: turning principles and policy into law.” In Sloth-Neilson, J. (ed). Child Justice in Africa: A guide to Good Practice. Community Law Centre: University of the Western Cape.

[7] Cited in Skelton, A. 2006. Restorative Justice Systems in Africa”. In Sloth-Nelson, J. (ed). Children’s Rights in Africa: A legal perspective.

[8] Sloth-Nielsen 2006 cited in Skelton 2006

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